Industrie 4.0: niet per se een must voor subcontracting

Investeren in je bedrijf kan ook perfect zonder helemaal de omschakeling naar Industrie 4.0 te maken. Daar is Peter Stevens rotsvast van overtuigd. De zaakvoerder van Stevens Punching uit Ieper is volop bezig met de modernisering van zijn bedrijf. “Maar daarom hoeven we niet alles op automatisering te zetten.”

Het bedrijf van de familie Stevens begon drie generaties geleden als machinebouwer, maar focuste zich onder impuls van Charles Stevens – vader van de huidige zaakvoerder Peter – voluit op toelevering in plaatbewerking. Dat legde de onderneming geen windeieren: het orderboek staat overvol, waardoor Stevens Punching alle zeilen bijzet om tijdig de bestellingen van de klanten, onder meer machine- en rekkenbouwers, te kunnen fabriceren.

Stevens punching IeperDe onderneming investeert onder meer in ergonomisch comfortabele machines.

Automatisering met fiberlasers
“De jongste jaren hebben we onder meer geïnvesteerd in fiberlasers, die de klok rond werken en ervoor zorgen dat we veel meer snijwerk aankunnen. Dat bood ons de kans onze capaciteit te verhogen en concurrentieel te blijven. Een volledige automatisering van onze activiteiten is niet aan de orde. Ik ben ervan overtuigd dat Industrie 4.0 heel geschikt is voor bedrijven met een eigen productie die hoofdzakelijk draait op standaardformaten, maar voor onze onderneming zie ik er de meerwaarde niet van in. Ook een geautomatiseerd plaatmagazijn is geen optie, door de enorme diversiteit aan materialen waarmee we werken. We overwegen wel een robotisering van onze plooibanken.”

Naast fiberlasers kocht Stevens Punching onlangs al enkele nieuwe plooibanken aan. “Het gaat zowel om vervangings- als uitbreidingsinvesteringen, waarbij we veel belang hechten aan het ergonomisch comfort van onze medewerkers. We hebben een team van twintig medewerkers, die we erg waarderen.  Als we onze capaciteit verder willen opkrikken, zouden we moeten evolueren naar een ploegenstelsel, maar het is zeer moeilijk om daarvoor de juiste mensen te vinden. Profielen die een technische tekening kunnen lezen, lopen niet meer dik gezaaid.”

Stevens punching IeperHet orderboek van Stevens Punching staat overvol.

Blijvende groei
De krapte op de arbeidsmarkt kan dus een rem betekenen op de verdere groei van de onderneming. “De ambitie is om elk jaar 5 à 10 procent te kunnen groeien. Dat kunnen we perfect binnen de muren van de huidige site, hoewel die in een woonzone gelegen is. Gelukkig is de verstandhouding met de omgeving prima, ook al omdat we erg weinig overlast veroorzaken.”

Peter Stevens is, als telg van de vierde generatie, al 32 jaar in het bedrijf actief. “Het is perfect mogelijk dat ik op termijn de fakkel doorgeef aan mijn zoon Nicolas. Hij werkt hier dit jaar voor het eerst als jobstudent om meer voeling met onze activiteiten te krijgen. Het zou fijn zijn als hij op termijn in het management zou komen. Voor mijn dochter is dat geen optie, zij blijft in de magistratuur werken.”

Tekst |  Vancauwenberghe  beeld | Tiny Bogaerts