“Klaar om de wereld te veroveren”

In het schap met de gezondheidsproducten in uw supermarkt kunt u er niet naast kijken: de producten van voedingsbedrijf Damhert palmen er opvallend veel ruimte in. Geheim van dat succes? De niet-aflatende focus op kwaliteit die de Limburgse producent en verdeler van functionele voeding nooit lost. “Die aandacht voor een hoogwaardige kwaliteit is altijd al ons stokpaardje geweest,” aldus Grete Remen, die al 26 jaar aan het roer staat van Damhert. “En hoewel dat niet altijd evident is in een markt die erg prijsgevoelig is, blijven we daar toch een speerpunt van maken.”

BV: Hoe proberen jullie dan het verschil te maken voor jullie klanten?
Grete Remen: “Naast kwaliteit en service, waar we dag na dag op blijven inzetten, zorgen we er ook voor dat we constant innoveren. Met enkel kwaliteit en service kom je er niet. ‘Innoveren of degraderen’, hoor je weleens, en daar ben ik het helemaal mee eens. Stilzitten is geen optie. Maar dat innoveren hoeft uiteraard niet altijd in grootse dingen te schuilen.”

BV: Met de ontwikkeling van Tagatesse, een caloriearm en natuurlijk zoetmiddel, werden jullie naast verdeler opeens ook producent. Niet meteen een bescheiden innovatiesprong …
“Dat is inderdaad een behoorlijke switch geweest (lacht). Maar we geloofden wel sterk in de mogelijkheden van dit natuurlijke zoetmiddel. Niet alleen is de smaak vergelijkbaar met deze van gewone suiker, de caloriewaarde ligt nog eens een pak lager. Bovendien kan je het voor zowel koude als warme bereidingen gebruiken, wat zeker niet altijd het geval is bij andere zoetmiddelen. Tagatesse, een afgeleide van het natuurlijke Tagatose, gaf ons bedrijf een boost én opende voor ons de deuren in heel wat andere landen dan waar we tot op dat moment actief waren. Toch was het niet alleen maar een positief verhaal, want het is een poos niet makkelijk geweest om aan de grote vraag te voldoen. Die capaciteitsproblemen zijn nu achter de rug, vandaag is ons bedrijf helemaal klaar voor de tweede stap in het Tagatesse-verhaal, namelijk de wereld veroveren (lacht).”

Grete Remen Damhert Nutrition

BV: Dat klinkt goed. Maar hoe vertaal je dat in de praktijk?
“In de eerste plaats verruilen we de suikers in onze huidige producten, van onze glutenvrije en lactosevrije producten tot en met onze maaltijdvervangers, stelselmatig door Tagatesse. Dat maakt het mogelijk om meer en meer te gaan uitpakken met gecombineerde claims als gluten- én suikervrij. En daarmee kunnen we écht het verschil maken op de markt, want de vraag naar deze producten is groot. De meeste glutenvrije en lactosevrije producten, bijvoorbeeld, zijn rijk aan slechte suikers, de onze weldra niet meer. Ook onze proteïnerijke maaltijdvervangers, die sowieso al erg in de smaak vallen bij de consument, worden daarmee niet alleen gezonder, maar bovendien nog eens uniek. Tagatesse is immers een Damhert-product. Na de innovatie komt ook de verdere internationalisering. Op dat vlak bevinden we ons vandaag echt op een kruispunt. De komende jaren zullen we ons internationale activiteiten verder uitbreiden. In de Benelux, Scandinavische landen, Zuid-Amerika en Spanje zijn we al goed vertegenwoordigd. Maar met de sterkte van ons Tagatesse-verhaal willen we daar de komende jaren nog een schepje bovenop doen, zowel met Tagatesse zelf als met de aanverwante producten.”

“Verder zal je ons zoetmiddel ook steeds vaker terugvinden in producten van andere voedingsproducenten. Samen met IJsboerke werken we aan kinderijsjes, zoals deze van Studio 100, die met Tagatesse gezoet zullen worden en dat, denk ik, tot groot jolijt van heel wat ouders (lacht). De vraag van de consument naar gezonde producten neemt immers almaar toe. Verder hebben we nog interessante plannen voor joint ventures met andere Belgische bedrijven, maar daarover kan ik nog niets prijsgeven.”

BV: Een van jullie meest recente innovaties is Insecta, een gamma kant-en-klare producten op basis van buffalowormen …
“Hoewel we rotsvast overtuigd zijn van deze productenlijn, toont het dat innoveren niet altijd meteen een succesverhaal kan zijn. De scepsis verdwijnt wel stilaan, maar de Belgische consument lijkt nog niet helemaal klaar voor een maaltijd op basis van insecten. En toch past dit verhaal volledig binnen het Damhert-plaatje. Waar steeds respect hebben voor mens, dier en milieu. Het kweken van insecten is een pak minder belastend voor onze natuur en zal toch een stukje gaan deel uitmaken van onze toekomst, daar ben ik zeker van. Twintig jaar geleden werden we ook weleens voor gek verklaard toen we onze eerste vegetarische voedingsproducten op de markt brachten. En moet je vandaag eens kijken … Onze net gelanceerde burger op basis van spirulina en algen vindt in elk geval erg vlot zijn weg naar de consument. De drempelvrees ligt wat lager dan bij onze beestjes (lacht).”

Tekst: Hilde Neven
Beeld: Damhert