Passie en vakmanschap voor het zwarte goud

Al sinds 1935 is de koffiebranderij van de familie Claes een begrip in Rotselaar. Vandaag staat met Kathleen Claes de vierde generatie aan het roer van The JAVA Coffee Company. Business Vlaanderen ging er langs voor een sublieme kop koffie en een babbel over het verleden en de toekomst van dit familiebedrijf.

BV: U opent op 15 juni een koffiebar in het station Brussel-Zuid?

Kathleen Claes: “Dat klopt. Het station Brussel-Zuid wordt de locatie van ons achtste JAVA Coffee House. Je vindt er een uitgebreid assortiment warme en koude koffiespecialiteiten: van cappuccino tot ijskoude caffe latte. Vandaag vind je JAVA coffeebars onder andere in het AZ Jan Palfijn, Hogeschool Gent, Brussels Airport, het Leuvense onderzoekscentrum Imec en in drie gebouwen van de Vlaamse overheid. We leveren daar niet alleen de koffie, maar zorgen er ook voor de inrichting van de koffiebars en ondersteunen de marketing. Alleen het personeel staat niet op onze payroll, daarvoor werken we samen met cateraars of eigen personeel van het bedrijf. Toch rekenen die mensen op onze begeleiding. Daarom komt onze barista één tot twee keer per maand langs om nieuwe drankjes te introduceren, medewerkers op te leiden en kwaliteitscontroles uit te voeren. Die begeleiding is nodig, want de bezoekers willen keer op keer een verrassing wanneer ze langskomen. Daarom hebben we een bijzondere samenwerking met Imec. Daar bemannen we onze koffiebar met eigen personeel. Het is zowat ons labo om nieuwe producten uit te testen. De medewerkers van Imec geven ons dan feedback. Ook aan de verkoop daar zien we of een product aanslaat of niet. Wat we bij Imec leren, passen we daarna toe in onze andere koffiebars.”

Koffie branden The JAVA Coffee Company

BV: Wat is de kernactiviteit van uw bedrijf?

The JAVA Coffee Company heeft zes pijlers: horeca, retail, de institutionele markt, koffiebars en een shop met webshop. Dat zijn dus zes kanalen waarlangs we onze koffie tot bij de liefhebber brengen. Kwaliteit is daarbij enorm belangrijk voor ons, want koffie is een mooi product om mee te werken.

Bonen selecteren en branden, experimenteren met de mengeling, de beste verpakking vinden, … Het is een ambachtelijk proces en we besteden er bijzonder veel aandacht aan. Ook innovatie is belangrijk, want vandaag heb je veel koffiesystemen: capsules, pads, bonen, … Zo ontwikkelden we ons eigen capsulesysteem voor de horeca-, retail- en kantorenmarkt.”

BV: Voor welk aanbod kunnen mensen bij uw bedrijf terecht?

“Bij The JAVA Coffee Company vind je pads voor je Senseotoestel, naast de capsules die je gebruikt in je Nespresso. Natuurlijk blijven ook de koffiebonen en de gemalen koffie belangrijk in onze gamma. Wat je ook kiest, je krijgt een product met een perfecte kwaliteit. Toch kan er nog veel fout lopen wanneer je koffiezet: water dat niet warm genoeg is, koffie die niet goed bewaard wordt of een toestel dat niet proper is. Daarom ben je welkom in ons experience center. Horeca-uitbaters, hun medewerkers en koffieliefhebbers komen er langs om de succesformules van onze barista’s te ontdekken. Voor veel bedrijven zijn koffiedegustaties, met bezoek aan de branderij, een leuke teambuildingactiviteit.”

The JAVA Coffee Company

BV: Een jaar geleden verkocht u een deel van uw bedrijf?

“JAVA Foodservice hebben we inderdaad verkocht aan een Nederlandse groep. Die tak was eigenlijk de start van ons bedrijf, want in 1925 startte mijn overgrootmoeder in hartje Wezemaal met een kleine handel in koloniale waren en specerijen. Tien jaar later kwam daar de koffiebranderij bij. Mijn grootmoeder en haar zus trouwden met twee broers uit de familie Claes. Marcel en Frans bouwden het bedrijf verder uit tot een groothandel in voedingsproducten, samen met een koffiebranderij. Toen mijn vader Wim in 1984 het roer overnam, telde ons bedrijf 40 werknemers. Dat aantal groeide al snel tot 330: het resultaat van de professionalisering die mijn vader doorvoerde. Bovendien bood de markt ons een ongeziene kans. In die tijd besloten grote voedingsproducenten zoals Heinz en Unilever om niet langer rechtstreeks te leveren aan grote klanten, zoals rust- en ziekenhuizen. Dat gat in de markt hebben wij opgevuld. In 2005 kwam ik aan boord van het bedrijf als ‘coffee advisor’. Mijn broer Pieter was enkele jaren voordien in dienst getreden. Vorig jaar verkochten we dan JAVA Foodservice en nam ik de koffiebranderij over.”

BV: Bent u de enige telg van de familie Claes die nog in het bedrijf actief is?

The JAVA Coffee Company is en blijft 100 procent een familiebedrijf. Na de verkoop van de foodservice-afdeling telden we 34 werknemers. Daarop besloot mijn broer om het bedrijf te verlaten. Toch blijven we rekenen op zijn expertise als beste Belgische koffiebrander en als voormalig Belgisch kampioen koffieproeven. Ook mijn ouders blijven volop betrokken. Mijn vader werkt een paar dagen per week en koopt onder meer groene koffie aan. Daarnaast is hij volop bezig met kennisoverdracht naar de volgende generatie. Ook mijn moeder Mady blijft actief. Zij zorgt voor de lekkerste koffie op festivals zoals Rock Werchter, Dour, Pukkelpop en de Gentse Feesten. Bovendien zorgt ze ervoor dat we prominent aanwezig zijn op de voedingsbeurzen. We zijn dus een op-en-top familiebedrijf. Allemaal delen we die passie voor koffie en… ondernemen.”

Koffiebranderij The Java Coffee Company

Tekst | Tom Goossens     Beeld | Dirk Vertommen