“Vertrouwen vermindert de complexiteit”

Beckhoff Automation is een bekende naam in de wereld van de automatisering als het gaat om pc-controllers, EtherCAT en geavanceerde technologie. In dit gesprek onthult Hans Beckhoff waarom hij aanvankelijk niet serieus werd genomen, waarom niet elk onderdeel slim hoeft te zijn en waarom digitalisering zonder menselijke trekken gedoemd is te mislukken.

BV: Als afgestudeerd fysicus lag uw interesse bij de kernfysica. Hoe kwam u bij de automatisering terecht?
Hans Beckhoff: “Als student fysica wilde ik erachter komen wat de wereld in essentie bij elkaar hield. Maar ik groeide ook op als kind van een elektrotechnicus. Aan het einde van mijn studie had ik zowel de wetenschappelijke achtergrond in de kernfysica als de praktische ontwikkeling van huis uit. Fysica en elektrische installatie liggen niet zo ver uit elkaar.”

BV: U bent al vroeg gestart met pc-controllers. Was u er meteen van overtuigd dat deze technologie zou doorbreken?
“Ik heb mijn bedrijf opgericht in 1980, aanvankelijk met op microprocessors gebaseerde positiecontrollers voor machines. Toen kwamen er allerlei interface- en I/O-kaarten bij en uiteindelijk wisten we via een langzame interface ook nog een pc met een harde schijf voor gegevensopslag aan te sluiten. Toen realiseerden we ons dat we op de verkeerde weg waren: we moesten de pc zelf als machinecontroller gebruiken. We hebben onze complete software uit de bewegingscontroller gehaald en onder Microsoft DOS in de pc geïmplementeerd. Tot onze verbazing ging dat heel goed en zo is de pc-controllertechnologie geboren. Het werd ons vervolgens duidelijk dat we ons werkterrein zouden kunnen verliezen, omdat het hier ging om een zogenaamde disruptieve verandering. Als wij tot die conclusie waren gekomen, konden anderen dat ook. We hebben lang overwogen of we een andere oplossing zouden moeten bedenken. Uiteindelijk hebben we ervoor gekozen het voortouw te nemen op het gebied van pc-controllers. Dat bleek de juiste beslissing.”


“Als je elkaar vertrouwt, kun je veel makkelijker met elkaar samenwerken en kun je internationaal veel sneller groeien.”

BV: Hoe staat het met uw huidige bedrijfsmodellen? Zijn deze veranderd door Industrie 4.0?
“Wij brengen Industrie 4.0 en digitalisering al vele jaren in de praktijk, zonder dat we het ook zo noemden. Als fabrikant van pc-controllers lopen we natuurlijk voorop, want de industrie raakt steeds meer doordrongen van de voordelen van onze oplossingen. Doordat de bandbreedte voor communicatie in de cloud steeds verder toeneemt, ontstaan er nieuwe bedrijfskansen én functionele mogelijkheden. Die bekijken we zorgvuldig en we proberen onze klanten te helpen om in een vroegtijdig stadium van deze technologie gebruik te maken.”

BV: Beckhoff is sterk technologiegedreven, maar software wordt steeds belangrijker, met name door de digitalisering. Verlegt u daardoor ook uw focus?
“We zijn al heel lang ook een softwarebedrijf. Software speelt op alle niveaus een rol in onze producten. Anderzijds biedt de hardware nog steeds een groot innovatiepotentieel. Zo hebben we ons gericht op de productlijnen: we zijn voor onze klanten de toonaangevende specialist voor IPC’s, I/O, aandrijvingstechniek en zelfs software. Wanneer we de technologie goed beheersen, goede kwaliteit leveren en bovendien nog innovatie en een scherpe prijs garanderen, zijn we altijd op de goede weg. Als technologieleverancier zijn we verplicht zelf ideeën te ontwikkelen, waarmee we onze klanten aangenaam verrassen – en dat lukt regelmatig.”

BV: Belangrijke thema’s voor machinebouwers zijn modulariteit en flexibiliteit bij systeemontwerp. Welke oplossingen en advies hebt u hiervoor?
“Heel veel! Dat begint al met onze standaard EtherCAT P, dus EtherCAT met geïntegreerde voeding op basis van 24, 400 en 600 volt. Machinemodules worden met één stekker aangesloten, die communicatie, voeding en veiligheidsfunctionaliteit combineert. We leveren ook veel kleine controllers, die slechts enkele honderden euro kosten en beschikken over een Microsoft-besturingssysteem en ethernet. Deze zijn bij uitstek geschikt om van de ene cel naar de andere te communiceren. We analyseren met onze klanten ook wat voor hun type machines beter is: centraal of decentraal. Er zijn organisatorische, fabricagetechnische en economische redenen waarom men machineonderdelen van ingebouwde intelligentie wil voorzien. Daarnaast heb je functionele aspecten. Voor een machine die veel bewegingsprocessen in onderlinge samenhang moet controleren, adviseren we altijd een volledig centrale benadering. De actuatoren, sensoren en aandrijvingen moeten zo ‘dom‘ mogelijk zijn, de intelligentie moet komen van de centrale verwerking. Alleen dan blijven voor machinebouwers deze elementen onderling verwisselbaar en worden ze niet afhankelijk van de specifieke functionaliteit ervan.”

BV: Uw onderneming richt zich ook bij de meettechniek sterk op integratie bij pc-controloplossingen. Ziet u hier het voordeel van eenvoudige communicatie?
“Absoluut! De controller kent de timing van de machine en kan gecorreleerde meetgegevens vastleggen. Bij een externe meettechniek moet men via synchronisatiesignalen eerst een correlatie tot stand brengen. Dankzij EtherCAT hebben we ook een communicatiebus die bij uitstek geschikt is voor meettechniek en die analoge ingangsgegevens in real time naar het geheugen van de pc schrijft. En we hebben onze TwinCAT-software uitgebreid met meettechnische eigenschappen. Die maakt het mogelijk de machine zelf of het werkstuk te meten. Beide werken beter als ze in de controller zijn geïntegreerd dan bij een gescheiden meettechniek.”

BV: Het creëren van meerwaarde uit de meetgegevens van de machines stelt veel machinebouwers en industriële bedrijven voor problemen. Weliswaar hebben ze tools als TwinCAT Analytics, maar hoeveel advisering gaat er zitten in de digitalisering?
“Net omdat we geloven dat automatisering en digitalisering echt complexe thema’s zijn, zetten wij sterk in op advies. Daarom hebben we ons verkoopnetwerk in Duitsland uitgebreid met vestigingen om de 150 km. Uiteindelijk is het mensenwerk, want de automatiseringstechnici van de klant en die van ons moeten elkaar goed begrijpen. Ze moeten taken en problemen samen aanpakken. Een integraal onderdeel van onze service is daarom dat we niet alleen de soft- en hardware leveren, maar ook de bijbehorende intensieve ondersteuning.”

BV: Als het gaat om de analyse van gegevens, komt de cloud al snel in beeld. Aan welke oplossing geeft u hierbij de voorkeur?
“Inzake technologie, dienstverlening en wereldwijde datacentra zijn de grote aanbieders van infrastructuur Microsoft en Amazon – en op bepaalde gebieden SAP en IBM – duidelijk toonaangevend in vergelijking met automatiseringsproviders. Daarom zijn er steeds meer toepassingen van andere fabrikanten die in deze ecosystemen werken. We hebben onze controllers al in een vroeg stadium, en als een van de eerste automatiseerders, geschikt gemaakt voor gegevensuitwisseling met de grote providers, om hun Deep Learning Services en opslagmogelijkheden in de cloud te kunnen integreren. Onze klanten kunnen daardoor ‘met een muisklik‘ de beste cloudoplossingen op de markt gebruiken.”

BV: Toen u startte, had u 30 medewerkers in dienst, vandaag al meer dan 3000. Is uw managementstijl veranderd?
“Ik heb het altijd als een harmonieuze, voortschrijdende ontwikkeling beschouwd – niet echt disruptief. We blijven een technologiegedreven bedrijf. Bij het creëren van deze technologie waardeer ik medewerkers die heel origineel zijn, die niet alleen bekend zijn met de nieuwste techniek, maar ook zelf ideeën ontwikkelen. Iedereen mag hier vrij ‘out of the box‘ denken, elk idee wordt democratisch besproken. Daarna wordt van bovenaf de beslist of we ermee doorgaan of niet. Op dat vlak is er niet veel veranderd. Het principe ‘vertrouwen vermindert de complexiteit‘ geldt nog altijd. Als je elkaar vertrouwt, kun je veel makkelijker met elkaar samenwerken en kun je internationaal veel sneller groeien. Mijn ervaring is dat dit vertrouwen in veruit de meeste gevallen niet leidt tot teleurstellingen. Je moet echter bereid zijn om risico’s te nemen en af en toe een tegenslag te incasseren.”

BV: Wat onderscheidt Beckhoff van andere totaalautomatiseerders?
“Ondanks alle technologie zijn en blijven wij een bedrijf waar de mens centraal staat. Dat ervaren onze klanten ook zo, wanneer ze onze medewerkers ontmoeten. Bovendien staan wij bekend als een zeer betrouwbare partner, precies omdat we zo veel waarde hechten aan het menselijke vertrouwen en we een bewezen staat van dienst hebben. Een doorslaggevend punt is ook onze technologische gedrevenheid: het verbeteren van de automatiseringstechniek en de klant nieuwe en ook revolutionaire principes voor de automatisering van machines aanbieden. Daar staan voor.”

Beeld | Beckhoff