Van vroedvrouw tot onderneemster van het jaar

In 2007 startte Gratienne Sioncke met haar bedrijf BORGinsole. Acht jaar later werd ze met de WOMED Award gekroond tot vrouwelijke ondernemer van het jaar. Gratienne heeft dan ook een indrukwekkend parcours afgelegd. Met de unieke podologische intelligente inlegzolen die haar bedrijf maakt, tilt ze de podologie in België naar een hoger niveau. Een inspirerend ondernemersverhaal.

BV: U bent opgeleid tot vroedvrouw. Hoe rolde u in het ondernemerschap?

Gratienne Sioncke: “Ik heb al wat watertjes doorzwommen, maar als ik terugkijk op mijn carrière, dan zie ik een rode draad die leidt naar BORGinsole. Na mijn studies werkte ik bijna zeven jaar als vroedvrouw. Dat was een boeiende periode en al snel nam ik de taak op mij om stagiairs en nieuwe collega’s te begeleiden. Die kennisoverdracht vond ik belangrijk, want zelf keek ik enorm op naar inspirerende collega’s en leerkrachten. Op een dag kwam er dan een telefoontje van de Arteveldehogeschool in Gent, met de vraag of ik les kon geven aan de vroedvrouwen in opleiding. Na veel wikken en wegen hakte ik de knoop door en de volgende tien jaar stond ik met hart en ziel voor de klas. In de tussentijd was er iets aan het broeden. Als docent begeleid je ook stagiairs en dus kom je regelmatig op het bevallingskwartier in verschillende ziekenhuizen. Het viel me op dat ze daar allemaal een verschillende aanpak hadden en andere technieken gebruikten. Daarom vroeg ik mij af: wat is nu de ‘best practice’? Die wetenschappelijke nieuwsgierigheid vormt mee de basis van mijn ondernemerschap.”

BV: Toch trok u eerst opnieuw naar de schoolbanken?

“Ja, ik had mijn zinnen gezet op wetenschappelijk onderzoek en combineerde mijn job als docent met een opleiding in de medisch-sociale wetenschappen. Na mijn studies vernam ik dat ze bij de Vlerick Business School plannen hadden voor een nieuw onderzoekscentrum in de gezondheidszorg. Daar solliciteerde ik als onderzoeker, ook omdat ik bij de hogeschool nipt naast een aanstelling tot opleidingscoördinator had gegrepen. Dat was een teleurstelling, maar kijk: even later startte ik bij Vlerick. Ik deed er zeven jaar lang onderzoek naar alle mogelijke aspecten van management in de zorgsector. Zo leerde ik bijvoorbeeld of outsourcing van schoonmaak en wasserij al dan niet interessant is voor woonzorgcentra. Die periode was het laatste puzzelstukje dat nodig was voor BORGinsole.”

Paul Borgions en Gratienne Sioncke BORGinsole

BV: Hoe maakte u de sprong van managementonderzoek naar podologische zolen?

“Mijn echtgenoot Paul Borgions werkte als zelfstandig podoloog en maakte zelf zijn podologische zolen. Elke avond en elk weekend zag ik Paul druk in de weer met die zolen. Dat was tijdrovend maatwerk met ambachtelijke technieken en voetafdrukken in gips. Intussen kreeg ik bij Vlerick elke dag de nieuwste technologieën onder mijn neus. Toen ik onderzoek deed naar outsourcing, kwamen mijn man en ik op het idee van BORGinsole. Waarom niet de productie van die podologische zolen digitaliseren en automatiseren, zodat we podologen kunnen ondersteunen in hun job?”

BV: Nam u direct een vliegende start?

“Ik ben zeker niet over een nacht ijs gegaan, want ik had een fantastische job bij Vlerick. Een sprong in het duister zag ik al helemaal niet zitten. Daarom maakte ik eerst een afspraak met onze boekhouder en advocaat. Zo bleek dat we perfect een rendabel bedrijf konden starten met de praktijk van mijn man als enige klant. Toen besloot ik om er helemaal voor te gaan. Ik was ambitieus en wou alleen inlegzolen van topniveau maken. Anders gezegd: ik wou tijd voor onderzoek om ons product naar een hoger niveau te tillen. Na veel research en experimenteren, vonden we een techniek waarmee we de volledige biomechanica van de voet in de inlegzool verwerken. Uniek daarbij is dat de hiel roteert tegenover de voorvoet. Dat was een doorbraak waarop we nu een Belgisch en Europees patent hebben. Toen waren we klaar om te starten. In de begindagen werkten we kleinschalig, met maar vijf klanten. Nu maken we 80 tot 100 paar inlegzolen per dag voor ongeveer 80 podologiepraktijken in België, Nederland en Frankrijk.”

BORGinsole inlegzool

BV: Vandaag doet uw bedrijf veel meer dan inlegzolen maken?

“We blijven innoveren en daarom evolueert onze dienstverlening mee. Vandaag ondersteunen we podologen van a tot z. We leveren hen scanners om voeten te meten, software om zolen te ontwerpen en natuurlijk ook de unieke inlegzolen zelf. Daarbij besteden we enorm veel tijd aan kennisdeling met onze klanten, dat garandeert de beste kwaliteit. Ook de praktijk van mijn echtgenoot is intussen een onderdeel van BORGinsole. Topsporters en kinderen met klachten aan de voet, enkel, knie of rug kunnen hier terecht.”

BV: Die scanners en software ontwikkelde u zelf?

“Ja, met de steun van het Vlaams Agentschap Innoveren en Ondernemen. Bij zo’n innovatiedossier komt ontzettend veel werk kijken, alleen al het aanvraagdossier schrijven is een hels karwei. Het heeft ons wel een stevige duw in de rug gegeven, want je moet een visie ontwikkelen en nadenken over de toekomst van je bedrijf. Ook vandaag nog plukken we de vruchten van dat denkwerk. Misschien ligt daar wel de basis van mijn verkiezing tot vrouwelijke ondernemer van het jaar.

Natuurlijk ging die innovatie niet zonder slag of stoot, zeker niet toen een belangrijke leverancier ons in de steek liet. Daaruit leerde ik een belangrijke les: vroeg of laat krijg je als ondernemer te maken met een tegenslag, maar zo’n tegenvaller brengt ook altijd een kans met zich mee. Blijf daarom niet bij de pakken neerzitten en grijp die kans.”

Tekst | Tom Goossens     Beeld | Dirk Vertommen